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John Hancock: más que una declaración firmante

John Hancock: más que una declaración firmante

“Coloca a tu John Hancock en esa línea”. Todos hemos escuchado esa frase docenas de veces, pero es posible que te hayas preguntado, ¿quién es John Hancock? Hancock era un comerciante rico, un patriota, un presidente del Congreso Continental, un gobernador de Massachusetts y un antifederalista moderado. Los historiadores lo han descrito como un contrabandista deshonesto y como un demagogo vanidoso y tonto. En ese sentido, tiene una prestigiosa compañía. George Washington y Samuel Adams a menudo se describen de manera similar. John Hancock era más que una firma famosa; Era un hombre admirable con una historia interesante y políticamente incorrecta.

John Hancock nació en las colonias americanas en 1737 en Braintree, Massachusetts, el mismo lugar de nacimiento que John Adams. Su padre era el pastor de la iglesia en Braintree y su madre era viuda de la pequeña comunidad de Hingham, Massachusetts. Vivieron una vida cómoda con al menos un esclavo. El padre de Hancock murió en 1744, por lo que el cuidado del niño recayó en su rico tío comerciante, Thomas Hancock, propietario de la "Casa de Hancock", una próspera empresa mercantil que importaba productos manufacturados y exportaba ron, aceite de ballena y pescado. John Hancock y su madre se mudaron a la casa de su tío, Hancock Manor, en Beacon Hill en Boston. La casa era la mejor de Boston, posiblemente en la colonia de Massachusetts, y estaba atendida por varios sirvientes y esclavos.

Hancock se educó en la Boston Grammar School y se graduó de Harvard en 1754. Su tío comenzó a prepararlo para el negocio familiar, y en 1760 fue enviado a Londres para una educación en el comercio británico. La Casa de Hancock obtuvo varios contratos gubernamentales rentables durante la Guerra de Francia e India, y el maestro John Hancock tenía una gran cuenta de gastos y un gusto por la moda europea y la vida social. Era joven y rico y lo que los estadounidenses llamarían un "playboy" hoy. Le encantaba el buen vino, las buenas fiestas y era considerado un hombre encantador. En 1763, Hancock se convirtió en socio de la Casa de Hancock, y después de que su tío murió en 1764, finalmente heredó la firma, Hancock Manor, miles de acres, dos o tres esclavos y cerca de 70,000 libras (o aproximadamente $ 10,000,000 2007). dólares). Hancock, a la edad de veintisiete años, era ahora, con diferencia, el hombre más rico de Boston, si no todas las colonias. Esto resultó afortunado para la causa patriota, ya que Hancock sería uno de los principales financistas de las primeras etapas de la Guerra de Independencia de los Estados Unidos. Samuel Adams supuestamente lo llamó la "vaca lechera".

"Traidor" John Hancock

A diferencia de la mayoría de los otros líderes revolucionarios prominentes, John Hancock no tenía el don de la pluma, y ​​no era un gran orador. Pero debido a sus conexiones personales a través de la Casa de Hancock, era un miembro importante y respetado de su comunidad. Los disturbios de Stamp Act que estallaron en 1765 preocuparon a Hancock. Era un hombre de negocios conservador, preocupado de que la violencia de las clases bajas pudiera precipitarse contra cualquier hombre rico, incluido él mismo. Suavemente instó a sus poderosos amigos, incluidos los funcionarios reales, a reconsiderar la Ley del Sello, pero cuando el acto se implementó contra sus advertencias, Hancock lo denunció como inconstitucional. "Tengo derecho", escribió, "a las libertades y privilegios de la Constitución inglesa, y como los ingleses disfrutarán de ellos". Apoyó, en protesta, la no importación de bienes británicos, y dio generosamente a la causa patriota. Hancock finalmente se convirtió en aliados con el más abierto Samuel Adams, quien lo preparó para el liderazgo en la causa de la independencia.

Si bien se desempeñó como seleccionador local y en el gobierno de Massachusetts, centró la mayor parte de su energía en la Casa de Hancock y esperó que los británicos se abstengan de cualquier otro acto hostil. Pero los deberes de Townshend de 1767 provocaron una respuesta furiosa. Le escribió a un asociado de Londres que la única opción que les quedaba a los estadounidenses era "unirse y llegar a un acuerdo solemne para dejar de importar cualquier producto de Inglaterra ..." Pero esto no le impidió continuar su próspero negocio comercial, a veces clandestinamente a través del contrabando. . Se estaba acercando a la posición de que una ruptura con Inglaterra era inevitable.

John Hancock poseía varios barcos y un muelle en Boston. En 1768, uno de sus barcos, el Liberty, atracó con una carga de vino. La mayor parte del vino se descargó al amparo de la oscuridad y, por lo tanto, Hancock escapó de pagar los derechos de aduana. Cuando los funcionarios de aduanas abordaron a la mañana siguiente, encontraron un capitán muerto y solo veinticinco pipas de vino, mucho menos que la capacidad del barco. Un hombre que fue encerrado en la bodega durante la actividad ilegal fue finalmente sobornado para contar su historia. Los británicos se apoderaron de la Libertad, y Hancock fue arrastrado a la corte bajo el cargo de contrabando, con el objetivo de cortar la sangre vital de las finanzas patriotas en Boston. Estuvo representado por John Adams, y aunque solo se pudo encontrar un testigo en nombre de la fiscalía, el juicio continuó durante cinco meses. Hancock fue finalmente absuelto debido a la falta de pruebas, pero se convirtió en una celebridad en Boston y en el símbolo de la resistencia a los actos parlamentarios inconstitucionales y el abuso a manos de los funcionarios reales.

John Hancock fue reelegido para el Tribunal General de Massachusetts en 1769, y en 1770 fue seleccionado para encabezar un comité municipal después de la Masacre de Boston. Hancock obligó al gobernador real a retirar sus tropas de Boston mediante una falsa jactancia de "diez mil hombres armados y listos para venir a la ciudad tras su negativa". Era nuevamente el héroe, el enérgico negociador que había fanfarroneado hacia una victoria estratégica. . La relativa calma que siguió a la "Masacre" le permitió concentrarse nuevamente en los negocios, pero en 1773, la tensión en Boston, particularmente por la publicación de las "Cartas Hutchinson" (del gobernador real Thomas Hutchinson, abogando por las restricciones a los derechos coloniales) y La Ley del Té, era espesa. De hecho, Hancock había dirigido el cargo contra el gobernador Hutchinson en el Tribunal General y había apoyado con entusiasmo la fiesta del té de Boston. Cuando se le ofreció la oportunidad de ser el orador del Día de la Masacre en 1774, aprovechó la oportunidad para llevar a la gente hacia la independencia. Como un hombre predispuesto a la gloria pública, su estrella nunca brilló más.

Poco después del recuerdo del Día de la Masacre, la legislatura de Massachusetts se disolvió y, en su lugar, los ciudadanos crearon el Congreso Provincial desafiando a la autoridad real. Hancock fue elegido presidente del Congreso y elegido presidente del comité de seguridad con responsabilidad sobre la milicia. Utilizó su propio dinero para ayudar a abastecer a los famosos "Minutemen" de Massachusetts y al resto de la milicia estatal en los meses previos a la guerra. Massachusetts lo eligió para servir en el Segundo Congreso Continental en 1775, y la política era ahora su ocupación a tiempo completo, incluso dio instrucciones para vender sus barcos. La influencia de Hancock fue tan grande en Massachusetts que el gobierno británico consideró a Hancock y Samuel Adams como sus principales enemigos.

En abril de 1775, los británicos hicieron su movimiento contra los rebeldes de Massachusetts. Esperaban detener a John Hancock y Adams en Lexington y luego marchar a Concord para apoderarse del arsenal de la ciudad y coaccionar al gobierno estatal "ilegal", que se había trasladado allí desde Boston. Cuando Paul Revere y William Dawes llegaron a Lexington e informaron a Hancock que los "Regulares están saliendo", inicialmente marchó al verde de Lexington con la otra milicia, pero fue persuadido de huir al norte con Samuel Adams por el bien de la causa. Él evadió la captura, y la guerra comenzó con los disparos en Lexington. Pero para los británicos, Hancock era ahora el líder de una rebelión militar y había cometido un acto de traición.

Con el resto de la delegación de Massachusetts en el Congreso Continental a cuestas y bajo una escolta militar, Hancock partió hacia Filadelfia poco después de la batalla en Lexington y Concord para tomar asiento en el Congreso. Fue recibido por miles de personas entusiasmadas y entusiastas y sonando las campanas en Nueva York y Filadelfia, y en la segunda semana del Congreso, Hancock fue elegido presidente. Serviría continuamente en esa capacidad hasta 1777. Si bien hay algunas sugerencias de que quería ser comandante en jefe del Ejército Continental, Hancock apoyó la selección de Washington y lo llamó un buen caballero digno de ese papel. Hancock, mientras tanto, también asumió el papel de esposo, casándose con Dorothy Quincy en agosto de 1775, a la edad de treinta y ocho años.

John Hancock fue un presidente capaz y trabajó vigorosamente para apuntalar las finanzas continentales y el suministro para el ejército. También ayudó a crear la primera armada estadounidense, y la fragata USS Hancock fue comisionada y nombrada en su honor. Hancock también presidió la ratificación de la Declaración de Independencia en julio de 1776. La primera copia se envió a la impresora el 4 de julio y Hancock, como presidente del Congreso, fue el único nombre que apareció en el documento. Estos costados fueron enviados a todos los estados y Hancock envió una copia a George Washington con instrucciones para que se leyera a sus tropas. Junto con la mayoría de los otros delegados al Congreso, no fijó su firma en el documento hasta agosto. El suyo era el más grande porque era presidente, y posiblemente porque era vanidoso, pero nunca dijo que firmó lo suficiente como para que el Rey George lo leyera sin sus lentes (como dice la leyenda). Esta copia absorta es la copia más famosa de la Declaración, pero no fue la primera ni la única producida.

John Hancock tuvo que huir de Filadelfia con el Congreso dos veces como presidente y en 1777 estaba agotado por el estrés de dos años de liderar el grupo. Pidió un permiso de ausencia personal para pasar tiempo con su familia. Regresó brevemente al Congreso Continental en 1778, donde había sido reemplazado como presidente por el caroliniano del sur Henry Laurens. Estaba decepcionado, pero permaneció por un tiempo y firmó los Artículos de la Confederación con el resto de la delegación de Massachusetts, antes de recurrir a lo que creía que era su verdadera vocación, la política estatal y local. Su única incursión en la vida militar durante la Revolución ocurrió en 1778 cuando dirigió un grupo de 5,000 milicianos de Massachusetts contra los británicos en Rhode Island. Esa expedición, sin embargo, resultó ser un fracaso. Regresó a Boston más tarde ese año y permaneció involucrado en la política local y estatal por el resto de su vida.

El gobernador

Por lo menos, John Hancock era muy popular entre la gente de Massachusetts. Mientras los líderes de Massachusetts cuestionaron su sinceridad e inteligencia, la gente lo llamó un héroe. Hancock era un hombre rico y pretencioso, a menudo un buscador de gloria, y continuó dando fiestas lujosas a dignatarios locales y extranjeros, pero a la gente de su estado, era uno de ellos, el hombre que había usado su fortuna para ayudar. los pobres y los indigentes durante los días más difíciles de la lucha por la independencia, y que los había hecho llorar con su oración del Día de la Masacre en 1774. Se dio cuenta de que su poder estaba en Boston, no en Filadelfia, y como un biógrafo lo ha etiquetado, era el "Barón de Beacon Hill", de cinco pies y cuatro pulgadas montado en la gota.

Massachusetts ratificó una nueva constitución estatal en 1780, y Hancock fue elegido gobernador con el 90 por ciento de los votos. La élite estatal no podía entender su atractivo, y Samuel Adams a menudo se quejaba de su condición subordinada a Hancock. Fue reelegido cada año hasta 1785, cuando un ataque de gota lo obligó a renunciar. El historiador William Fowler llamó a esto "gota política", porque Hancock parecía desaparecer cuando la situación política en Massachusetts se hizo difícil. Su renuncia le permitió perderse el desastre conocido como Rebelión de Shay en 1786.

La economía de Massachusetts estaba en ruinas; La fuerte deuda llevó a la legislatura a acumular altos impuestos, y los agricultores que no podían pagar a menudo fueron arrojados a la prisión del deudor o se les confiscó su propiedad. Varios formaron una milicia y encabezaron una revuelta contra el gobierno. Finalmente fueron aplastados por las fuerzas estatales, y muchos fueron capturados, encarcelados y condenados a muerte.

John Hancock usó esto para su ventaja. Fue reelegido gobernador en 1787 y perdonó o conmutó las sentencias de todos los involucrados. Había vuelto una vez más al rescate de la gente. Sería reelegido cada año por el resto de su vida aplastando a las mayorías. Su salud disminuyó durante este tiempo, y se interesó menos en el gobierno, convirtiéndose más o menos en un testaferro. Había sido elegido para servir en el Congreso de la Confederación en 1786, e incluso fue elegido presidente, pero nunca se presentó y renunció a su escaño debido a su salud.

Cuando se convocó la Convención Constitucional en 1787, Hancock, debido a su papel como gobernador, no fue seleccionado como delegado, sino como un firme defensor de la autoridad estatal, cuestionó la necesidad de un gobierno central más fuerte y temía el resultado de la centralización política. . Fue designado para la convención de ratificación estatal y, aunque no ocupó su puesto como presidente de la convención hasta su finalización (debido a la gota), pronunció un discurso en apoyo de la Constitución junto con una serie de enmiendas exigidas por la convención. . El primero en esta lista declaró: "Que se declare explícitamente, que todos los poderes no delegados expresamente por la Constitución mencionada están reservados a los diversos estados, para que sean ejercidos por ellos". Hancock dio su "consentimiento a la Constitución con plena confianza de que Las enmiendas propuestas pronto se convertirán en parte del sistema. Estas enmiendas no son sabias a nivel local, pero están calculadas para dar seguridad y facilidad a todos los estados, creo que todos estarán de acuerdo con ellas ”. Tal fue su apoyo, condicional. Massachusetts ratificó el documento por una escasa mayoría incluso con la aprobación de Hancock.

John Hancock murió en 1793 a la edad de cincuenta y seis. Su funeral fue un gran evento. Dignatarios estatales, incluidos amigos y antiguos enemigos, y el vicepresidente John Adams se unieron a la procesión. Los bostonios se alinearon en las calles para ver a su gobernador por última vez. Ningún hombre era más respetado en Massachusetts que Hancock, salvo quizás George Washington. Es por eso que su relativo eclipse histórico es tan desconcertante. Una posible explicación es que Hancock estaba tan dedicado a su estado y su política que a la política de la Unión. Otra es que ha sido eclipsado por otros políticos de Massachusetts que estaban intensamente celosos de él, hombres como Samuel Adams y John Adams. Pero sin John Hancock, la causa de la independencia podría haber fracasado en 1775.